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EL CENTRO — Este fin de semana los campos de béisbol en Sunflower Park estaban repletos de actividades.

Aunque no había bates ni guantes en lugar alguno, lo que los visitantes podían hallar eran muchos tacos, ya que el parque fue el anfitrión del primer torneo de fútbol de la Liga de Banderas del Valle Imperial.

El torneo contó con 22 equipos en cuatro divisiones (8U, 10U, 12U y 14U), con atletas que compitieron por la gloria de una medalla de primer lugar y un trofeo de réplica del Super Tazón.

El evento organizado por el presidente de los Troyanos de El Centro y comisario de fútbol, Joey Imperial, quien considera que esta es una extensión natural de la liga local de bandera de primavera de siete semanas que él y los demás presidentes de las asociaciones locales idearon como un medio para abordar un vacío percibido para el fútbol juvenil.

Fundada hace apenas un año, en 2018, la Liga de Banderas del Valle Imperial, que se coordina con el programa de la NFL para este tipo de deporte, ya ha visto una considerable aceptación, con la participación de equipos de todo el Valle, que llevó a Imperial a pensar que tener un torneo sería una forma lógica de expandir su huella.

Al parecer, el organizador del torneo tenía razón, ya que hubo equipos provenientes de lugares tan lejanos como Bullhead City, Arizona, ciudad ubicada a 221.5 millas al noreste.

Matt Maish, entrenador en jefe de los Bullhead City Firebirds, cuyos equipos compiten en la categoría 14U, dijo su aprobación al torneo.

“Si la gente quiere pasar tiempo con los jóvenes y hacer algo como esto, estoy totalmente a favor. Tomas un fin de semana donde estos niños podrían estar sentados en casa y meterse en problemas, y están haciendo algo productivo ... es genial’, dijo Maish.

“Haremos cualquier cosa para mantenernos en el juego. Saldremos a jugar contra cualquiera que quiera jugar. Los chicos quieren jugar al fútbol y estamos dispuestos a viajar para hacerlo”, agregó.

Joe Conner, entrenador de los Vaqueros de Imperial, quien derrotó a una escuadra de Mexicali para obtener el campeonato 12U, se mostró feliz con el evento.

“Realmente ha estado muy bien organizado. Los árbitros son excelentes, el ambiente es bueno y no solo eso, la competencia es bastante buena.

“Mexicali tenía tres o cuatro equipos y sé que solo va a crecer y mejorar”, consideró.

Los Vaqueros de Conner también fueron los campeones de la temporada regular del Valle Imperial en la Liga de Banderas, tras haber quedado 7-0 en la temporada.

Conner considera que la creación de una temporada de fútbol bandera de primavera es un desarrollo positivo, ya que les da a los jugadores tiempo para centrarse en las pequeñas cosas, sin preocuparse por recibir un gran golpe.

Aparte de los Vaqueros, los grandes ganadores del torneo fueron Halcones de Calexico, que derrotaron a los Cargadores de El Centro en el juego de campeonato de 8U; los Diablos de Indio, ganadores de 10U ante los Gigantes de Calexico y los Cafés de Imperial, ganadores en la final 14U.

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